bhp-billitonBHP Billiton, het grootste mijnbouwbedrijf ter wereld, denkt dat de nikkelprijzen verder zullen blijven stijgen. “In China neemt de vraag naar roestvaststaal toe en in de wereldwijde auto-industrie worden meer en meer lithium-ion batterijen gebruikt. In beide producten wordt nikkel verwerkt. Daarnaast zetten we vraagtekens bij de toekomstige nikkelerts levercapaciteiten van de Filipijnen. Dat maakt dat we verwachten dat 2016 de ommekeer markeert voor de nikkelprijzen, en dat 2017 in het teken zal staan van een stijgende prijsontwikkeling.” Dit statement werd gisteren gedaan door BHP-bestuurder Eduard Haegel. 

De nikkelprijs bereikte in februari van dit jaar het laagste prijspunt in tien jaar tijd. Sindsdien is de prijs wel weer geklommen – van $7.550 naar $10.290 per ton – maar daarmee nog lang niet op het niveau van de jaren ervoor.

De situatie in de Filipijnen, waar Haegel in zijn statement aan refereerde, blijft voorlopig onzeker. De Filipijnen zijn ‘s werelds grootste producent van nikkel. Begin dit jaar kondigde de nieuwe president Duterte een audit aan van alle mijnlocaties in het land. Nikkelertsmijnen die niet voldoen aan nieuwe veiligheids- en milieu-eisen riskeren een sluiting. Deze dreiging zou gelden voor maar liefst de helft van de nikkelertsmijnen. Haegel: “Als die mijnen hun activiteiten moeten staken zal dat een positieve uitwerking hebben op de nikkelprijs.”

Twijfels

Tegelijk met BHP’s mededeling kwam marktonderzoeksbureau BMI Research met een wat meer sombere voorspelling. In een rapport van de firma dat deze week werd gepubliceerd, staat de verwachting dat in 2017 de nikkelprijzen juist weer zullen dalen. China’s vraag naar nikkel zal volgens de analisten van BMI naar alle waarschijnlijkheid weer afnemen volgend jaar. Zij wijzen daarvoor twee redenen aan. De Chinese vraag naar roestvaststaal wordt op dit moment aangejaagd door stimuleringsmaatregelen van de vastgoedmarkt door de Chinese overheid. Die maatregelen hebben op korte termijn effect gehad, maar dat zal niet blijvend zijn. Ook zal Indonesië de productie van nikkel ruwijzer – een goedkoop alternatief voor zuiver nikkel – opvoeren. Dat zal de vraag vanuit China naar zuiver nikkelerts temperen. En vanuit Indonesië dreigt nog een gevaar voor de stijgende nikkelprijs, zo waarschuwt BMI. Indonesië besloot in 2014 om de export van een aantal grondstoffen zoals nikkelerts te verbieden, met als doel ervoor te zorgen dat deze industrieën smelterijen zouden gaan bouwen in eigen land. Er zijn aanwijzingen dat dit exportverbod wordt afgezwakt of zelfs opgeheven. Dat zou zorgen voor overcapaciteit en prijzen die opnieuw onder druk komen te staan.
Foto: BHP Billiton nikkelmijn